Un barco de la Guardia Costera china utiliza cañones de agua en el barco de suministro M/L Kalayaan operado por la Armada de Filipinas mientras se acerca al Segundo Thomas Shoal, conocido localmente como Ayungin Shoal, en el disputado Mar de China Meridional el domingo 10 de diciembre de 2023. Foto: Folleto / Guardia Costera de Filipinas
 

Los últimos acontecimientos en la disputa territorial del Mar Meridional de China apuntan al fracaso prolongado de la ASEAN para abordar un importante problema regional, lo que pone de relieve la debilidad inherente de la organización regional.

A medida que los enfrentamientos entre buques chinos y filipinos cerca del Second Thomas Shoal dentro de la zona económica exclusiva (ZEE) de Filipinas se han agudizado, el Mar Meridional de China tal vez haya superado a Taiwán como el punto de inflamación más volátil en el este de Asia.

 
 
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Washington inevitablemente considerará una intervención como la de que buques de la Armada o de la Guardia Costera de Estados Unidos escolten a los barcos de suministro filipinos, o tal vez incluso hagan guardia mientras Filipinas construye un puesto avanzado permanente para reemplazar el barco en decadencia. Esto podría hacer que los barcos estadounidenses y de la República Popular China se enfrenten entre sí, con el potencial de una mayor escalada. 

En contraste, el Estrecho de Taiwán se ha calmado levemente como escenario de un posible conflicto militar entre Estados Unidos y China desde finales del año pasado.

Taiwán continúa soportando señales hostiles de China y, más recientemente, la invasión oportunista de China en las aguas alrededor de la isla Kinmen controlada por Taipei. Pero la reacción de Beijing ante la elección del candidato del Partido Progresista Democrático, Lai Ching-te, como presidente entrante de Taiwán fue moderada.

La política de Beijing hacia Taiwán estará en piloto automático hasta finales de mayo mientras el gobierno chino espera escuchar lo que dice Lai en su discurso de toma de posesión. 

La ASEAN podría ayudar a prevenir un conflicto sobre el Segundo Thomas Shoal condenando unidamente los intentos agresivos de China de imponer sus excesivas reclamaciones territoriales. Esta sería una posición razonable.

Hace doce años, la ASEAN y el gobierno chino acordaron una Declaración  sobre la Conducta de las Partes en el Mar de China Meridional, que obliga a los demandantes rivales a “resolver sus disputas territoriales y jurisdiccionales por medios pacíficos, sin recurrir a la amenaza o el uso de la fuerza”. ”, y prohíbe “actividades que complicarían o intensificarían las disputas y afectarían la paz y la estabilidad”. 

Las acciones de China son claramente incompatibles. 

Luego, en 2016, la Corte Permanente de Arbitraje de La Haya declaró inválida la reclamación expansiva de la línea de nueve guiones de China, sin darle a China ninguna base legal para afirmar su soberanía sobre áreas dentro de la ZEE de Filipinas. Sería mucho menos probable que Beijing intimidara a Filipinas si todos los demás miembros de la ASEAN se opusieran.

Lamentablemente, eso no está sucediendo. La misma semana que la Guardia Costera china golpeaba un barco de suministros filipino con un cañón de agua, Australia organizó una cumbre de líderes de la ASEAN. El 6 de marzo, todo el grupo emitió una declaración, llamada  Declaración de Melbourne , que sólo hace una vaga referencia a las tensiones en torno al Second Thomas Shoal.

"Continuamos siguiendo de cerca los acontecimientos en el Mar de China Meridional", dice. "Alentamos a todos los países a evitar cualquier acción unilateral que ponga en peligro la paz, la seguridad y la estabilidad en la región".

Contrariamente a los deseos de la delegación filipina, la declaración no menciona el fallo de 2016 de la Corte Permanente de Arbitraje. La declaración muestra audacia y convicción sobre otras cuestiones. Critica a Corea del Norte por sus lanzamientos de prueba de misiles y pruebas nucleares. "Deplora en los términos más enérgicos la agresión de la Federación Rusa contra Ucrania". 

Y pide un alto el fuego, un mayor acceso para los envíos de ayuda humanitaria y la liberación de rehenes en Gaza. Pero le da un pase al gobierno chino. 

 
La alineación de líderes de la cumbre Australia-ASEAN en Melbourne. Foto de : ASEAN

Mientras asistía a la cumbre en Australia, el Primer Ministro de Malasia, Anwar Ibrahim,  resumió  la actitud de algunos de los Estados miembros de la ASEAN. "China parece ser el principal inversor en Malasia", afirmó. "No tenemos ningún problema con China".

Pero Malasia tiene un problema con China. Beijing  reclama territorio  dentro de la ZEE de Malasia, los barcos pesqueros chinos  entran ilegalmente  allí y  las patrullas  de barcos y aviones chinos con frecuencia molestan al gobierno de Malasia.

Este es un problema estructural. Los miembros de la ASEAN acuerdan operar por consenso, lo que significa que en la práctica cada miembro de la ASEAN tiene  poder de veto  sobre cada acción y declaración de la ASEAN.

Los observadores han criticado a la ASEAN por su debilidad a la hora de abordar no sólo las disputas territoriales del Mar de China Meridional sino también la  guerra civil de Myanmar  , la crisis de los  rohingya  y el problema de  la contaminación atmosférica transnacional  causada por los incendios forestales. Las propias elites del Sudeste Asiático son críticas con la ASEAN; la mayoría  lo considera  ineficaz, lento e incapaz de actuar unidamente.